Leaf Cutter Ants

Friday, November 4th, 2011
Leaf Cutter Ants

It's amazing, completely astounding actually, that one of the simplest and smallest living beings on the planet can be so highly complex. Get a load of this: a small ant living in socialized structured caste systems, foraging on leaves to feed a mutualistic fungus that grows within its cavernous nests, polygamous queens mating with multiple drones to collect millions of sperm, and building tunneling nests that can reach down to 18 feet deep to house up to 8 million inhabitants. Convinced that these are living marvels? I am!!

Leaf Cutter Ants, either from the genus Atta or Acromyrmexm are found throughout Mexico and other tropical regions of South, Central and North America. Most recently I have seen trails of them on the pathway heading down to Carricitos
Beach, busy with ants carrying a distinct piece of foliage.

The Leaf Cutter Ant has one of the most sophisticated animal societies; they have caste systems and division of labor, depending on size and form of the ant. Everyone has a task. The smallest workers are the ones who tend to the fungi gardens and feed the rest of the colony, while the Leaf Cutter Ants just a tad bigger are the "watchouts" as they ride perched on top of larger comrades defending them from parasitic flies, that try to lay eggs in the head of the worker ants. In the middle-to-larger-size range are the "workers" whose task is to cut leaves and twigs and then, the largest of them all are the "soldiers" or "majors," who hold off large invertebrate predators and other animals from attacking the colony.

Leaf Cutter Ants

And at last, the queen. Oh, what an existence she has. The queen is the one reproductive being of the colony that lays the eggs to increase the colony population. A virgin queen leaves the existing colony to start a new one, but takes some of the fungi culture with her. This is essential for starting a new nest. The queen must mate with multiple males (which die off after mating); when she is loaded with adequate sperm, will search for a new spot for the nest. This incredible
phenomenon demonstrates the most complex behavior in ants, in that the queen is rearing a new colony of worker ants, but simultaneously is tending to the fungus on which the fate of the colony depends. This isn't as easy as might be expected. Queens have very high mortality rates; only a small percentage of colonies survive three years. Most colonies die off from one reason or another, mostly from failing to sustain the fungus gardens or from attacks from larger animals.

Leaf Cutter Ants are the only other animal on the planet, besides humans, that grow their own food from living matter. Their very existence depends upon a fungus that grows upon masticated plant matter. As the medium size collector ants bring back fragments of plant matter, the smaller ants carry it down to the culture gardens within the nest. The leaves are continuously chewed into smaller and smaller bits until the end product is placed in the growing culture. The fungus is fluffy and cotton-like looking; the tiny caretaker ants actually penetrate the fungus structure to carefully tend it, ensuring that it is being properly grown and extracting any other foreign element. These same tiny ants then distribute fungus to the rest of the colony, especially to feed the ant larvae, whose main food source is the fungus.

Leaf Cutter Ants can create significant damage. A colony can consume as much leaf matter in a day as a full-grown cow. It is said that Leaf Cutter ants are responsible for cutting an estimated 12-17% of annual leaf production. As the ants spread into human agricultural areas, the damage has been estimated to be in the billions of dollars.

Click on this youtube link to see all the action:  www.youtube.com/watch?v=emSHL03NkF8

The next time you get to witness this incredible sight in the middle of the trail on your jungle walk, just remember how truly wonderful nature is!

 

Es asombroso, de hecho increíble que uno de los seres mas pequeños viviendo en este planeta puede ser tan complejo. Fijate que las hormigas viven en sistemas de castas socializados, alimentándose de las hojas para alimentar a un hongo que crece dentro de su nido cavernoso, el apareamiento polígamo reinas con aviones no tripulados para recoger varios millones de espermatozoides, y la construcción de los nidos de un túnel que puede alcanzar hasta 18 pies de profundidad para casa de hasta 8 millones de habitantes. ¿Convencidos de que estos son una maravilla de vida? Yo si.

Las hormigas cortadoras de hojas, ya sea desde el género Atta o Acromyrmexm se encuentran en todo México y otras regiones tropicales del Sur, América Central y Norteamerica. Recientemente he visto rastros de ellos en el camino a Playa Carrecitos, ocupados con las hormigas cargando una pieza distinta del follaje.

Esta hormiga es una de las sociedades de animales más sofisticados, ya que tienen el sistema de castas que delegan trabajos determinando el tamaño y la forma de la hormiga. Todos tienen una tarea. El más pequeño de trabajadores son los que tienden a los jardines de hongos y alimentar al resto de la colonia, mientras que las hormigas cortadoras de hojas sólo un poco más grandes son los "vigilantes" mientras que montan encaramado en lo alto de las grandes compañeros defenderlos de las moscas parasitarias que tratan de para poner sus huevos en la cabeza de las hormigas obreras. En medio de gran tamaño más grande, son los "trabajadores" que es tarea consiste en cortar las hojas y las ramitas y el mayor de todos ellos son los "soldados" o "grandes" que tienen de grandes invertebrados y otros animales de atacar la colonia.

Y luego está la reina. ¡ay, qué existencia tiene. La reina es la de ser la reproducción de la colonia de los huevos para aumentar la población de la colonia. Una reina virgen sale de la colonia existente para iniciar una nueva, pero toma algo de la cultura de los hongos con ella. Esto es esencial para el inicio de un nuevo nido. La reina debe aparearse con varios machos (que mueren después del apareamiento) y cuando ella está llena de esperma adecuado, buscará un nuevo lugar para el nido. Este increíble fenómeno muestra el comportamiento más complejo en las hormigas, en la que la reina es la crianza de una nueva colonia de hormigas obreras, pero al mismo tiempo tiende a que el hongo en el que el destino de la colonia depende. Esto no es tan fácil como se esperaba. Queens tiene una mortalidad muy elevada, y sólo un pequeño porcentaje de las colonias de sobrevivir tres años. La mayoría de las colonias mueren por una u otra razón, sobre todo de no poder sostener los jardines de hongos o ataques de animales más grandes.

Las hormigas cortadoras de hojas son los únicos animales en el planeta, además de los humanos, que cultivan sus propios alimentos a partir de la materia viva. Su misma existencia depende de un hongo que crece sobre materia vegetal masticado. Como las hormigas de tamaño medio colector llevar de nuevo los fragmentos de materia vegetal que las hormigas más pequeñas que llevan hasta los jardines de la cultura dentro del nido. Las hojas se mastican continuamente en pedazos más pequeños hasta el producto final se coloca en la creciente cultura. El hongo es esponjosa, parecida al algodón y las hormigas en busca cuidador pequeño realmente penetrar en la estructura de hongos para atender con cuidado de que el hongo se cultiva adecuado y la extracción de cualquier elemento extraño. Estas hormigas diminutas mismo a continuación, distribuir el hongo con el resto de la colonia, especialmente para alimentar a las larvas de hormiga que sobreviven principalmente en esta fuente de alimento.

Las hormigas cortadoras de hojas pueden causar daños significativos. Una colonia puede consumir como la materia de la hoja tanto en un día como una vaca adulto. Se dice que las hormigas cortadoras de hojas se encargan de cortar un estimado de 12-17% de la producción de hojas anuales. A medida que esta se propaga en humanos las zonas agrícolas, los daños han sido estimados en miles de millones de dólares.

Haga clic en este enlace de Youtube para ver toda la acción www.youtube.com/watch?v=emSHL03NkF8

Así que la próxima vez que llegue a presenciar este espectáculo increíble en el centro de la pista en su caminata por la selva, sólo recuerda lo verdaderamente maravilloso es la naturaleza!