The Old Man In The Sea

Wednesday, June 29th, 2011
Justin Surfs

Last year, my first year in Sayulita, I made friends with a couple of other Costa Verde International School parents, and ended up surfing with them a lot. We surfed almost every day, it seemed, as the fall/winter/spring season of 2009-2010 offered up week after week of solid swell. Living here in Sayulita, with lots of good surf in the neighborhood, I got my dormant surfing mojo back fast, and I have been getting better ever since.

A couple of my Sayulita buddies were more or less new to the sport last year, and had a lot to learn. I gave some tips here and there, but mostly I told them it's time in the water that teaches you surfing. There is a lot to learn and no way to learn it except practice.

Time in the water. As was soon revealed in the course of surfing and hanging out with my new crew, I was a few years older than them--and I have been surfing a very long time. Not continuously, not at all--I did spend 13 years in New York City and 16 years in Seattle, and neither of those are exactly surfer towns (although there are now surf shops in both Manhattan and Seattle). The point I'm circling is this: I learned to surf over 40 years ago--46 years ago, to be precise. I was aware of this fact, though I never really said it aloud or even to myself. But then, one of my surfer pals here in Sayulita introduced me to a visiting friend and added, "This guy's been surfing over 40 years!"

It was intended as a compliment, and even though I knew this, I winced, and took it as a slight. Yes, I was being thin-skinned. There were two ways I decided to feel insulted. First, 40 years of surfing should have produced an amazing skill level, and while I'm a fairly competent wave rider, I ain't no supersurfer and never will be. I ride a longboard, old school style, and while I can rip pretty well going right on a solid, point-break type wave, I'm a mediocre backside surfer, and a mediocre cold water surfer. Maybe the 30 years in New York and Seattle had something to do with that.

Second, and more fundamental to my feeling insulted, or at least slightly wounded, was the issue of age. After all, forty years plus of surfing more or less implies an age of 50 years plus. It says, undeniably, that I am pretty stinkin' old.

And in fact, I am getting there. I turned 60 last week. Damn! How did that happen? It sucks, getting old. Getting creaky, less patient with people, tormented by insomnia. Skin drying up, eyes getting bad, etc., etc. There are things about getting older that just f--- you up.

On the other hand--and in my world this is huge, bigger than still having all the hair on my head--I am surfing better than I ever have in my life. I hope I can keep it going. I know I can keep it going. If the swells continue to roll in like they did last weekend-my birthday weekend we got surf-skunked, but on the following weekend, the one that just passed, a solid south-southwest swell sent some great waves into Burros and Lancha. I surfed Burros three days in a row, and it totally rocked. I must have ridden at least fifty waves Sunday morning and then again Monday morning in my three hours in the water each day. My rashguard was worn out so I have a nasty rash on my lower chest, and my shoulders are aching from all the paddling (and rolling under--I got caught inside on several multi-wave sets), but these pains mean nothing when I'm getting good waves. I hardly notice them.

I hope I can keep this going for at least another ten years. Getting barreled at 70--now there's a goal to shoot for.

I get to run an OK photo of me surfing here. Since I don't travel with a surf photographer, this one is a few years old, from Hermosa, Costa Rica. Not a great pic but probably the best one I have.

I did a little bit of another kind of surfing, for quotes, as I was thinking about writing this column. Here are a few good ones.

It takes a long time to become young. ~Pablo Picasso

Everyone is the age of their heart. ~Guatemalan proverb

Old age isn't so bad when you consider the alternative. ~Maurice Chevalier, New York Times, 9 October 1960

A man is not old until regrets take the place of dreams. ~John Barrymore

The older I grow the more I distrust the familiar doctrine that age brings wisdom. ~H.L. Mencken

El viejo en el mar

El año pasado, mi primer año en Sayulita, me hice amigo de un par de otros padres de la escuela Costa Verde Internacional, y terminé navegando mucho con ellos. Hemos navegado casi todos los días, al parecer, ya que la temporada de otoño / invierno / primavera de 2009-2010 ofrecio semana tras semana de mar de oleaje bueno. Viviendo aquí en Sayulita, con un montón de buenas olas en la playa, mi latente energia de surf regreso rápida, y he estado mejorando desde entonces.

Un par de mis compañeros de Sayulita era más o menos nuevo en el deporte el año pasado, y había mucho que aprender. Les dije algunos consejos aquí y allá, pero sobre todo les dije que es el momento en el agua que te enseña el surf. Hay mucho que aprender y no hay manera de aprender sino en la práctica.

Tiempo en el agua. Como pronto se reveló al surfear y salir con mis nuevos amigos, tengo unos años mas que ellos - y he estado navegando un tiempo muy largo. No de forma continua, para nada - pasó 13 años en la ciudad de Nueva York y 16 años en Seattle, y ninguna de esas son ciudades de surfeo (aunque ahora hay tiendas de surf, tanto en Manhattan y Seattle). El punto que estoy dando vueltas es la siguiente: he aprendido a navegar hace más de 40 años - hace 46 años, para ser preciso. Era consciente de este hecho, aunque nunca me lo dije en voz alta ni incluso a mí mismo. Pero entonces, uno de mis amigos aquí en Sayulita me presentó a un amigo visitante, y añadió: "Este hombre ha estado navegando durante 40 años!"

Fue dicho como cumplido, y aunque lo sabía, me dio un respingo, y lo tomé como un desaire. Sí, soy sensible. Había dos maneras en decidir a sentirme insultado. En primer lugar, de 40 años de navegación debería haber producido un nivel de habilidad increíble, y aunque soy un surfista bastante competente, no soy "supersurfista" y nunca lo seré. Manejo una tabla larga, al estilo de la vieja escuela, y aunque puedo andar bastante bien en una ola de la derecha, soy un surfista posterior mediocre del agua fría. Tal vez los 30 años en Nueva York y Seattle tuvo algo que ver con eso.

En segundo lugar, y más fundamental de sentirme insultado, o por lo menos levemente herido, fue el tema de la edad. Después de todo, cuarenta años del surfeo más o menos implica una edad de 50 años o más. Se dice, sin lugar a dudas, que soy bastante mayor de edad.

Y de hecho, me estoy llegando allá; cumplí 60 años la semana pasada. ¡Maldita sea! ¿Cómo sucedió eso? Es un asco, llegando a ser viejo. Articulaciones que crujen menos paciencia con la gente, atormentado por el insomnio. Piel seca, los ojos empeorando, etc, etc. Hay muchas cosas acerca de envejecer que acaban de joderte.

Por otra parte - y en mi mundo esto es enorme, más allá que todavía tener todo el pelo en la cabeza - surfeo mejor que nunca en mi vida. Espero poder mantenerlo en funcionamiento. Sé que puedo mantenerlo en marcha. Si las olas siguen a rodar como lo hicieron la semana pasada el - mi fin de semana de cumpleaños no había olas, pero el siguiente fin de semana, el que acaba de pasar, hubo un oleaje de un sólido sur-suroeste que nos envió algunas olas grandes en Burros y Lancha. Navegué en Burros tres días seguidas, y fue super genial. Debo de haber surfeado por lo menos cincuenta olas el domingo por la mañana y luego otra vez la mañana del lunes en mis tres horas en el agua cada día. Mi camiseta lycra se llevó a cabo, así que tengo una erupción desagradable de la parte baja del pecho y los hombros son doloridos de tanto remar (y dando vueltas, me atrapé en el interior de varios juegos de multi-ondas), pero estos dolores no significan nada cuando hay buenas olas. Apenas los noto, ni me importan.

Espero poder mantener este energía por lo menos otros diez años. Surfeando barriles a los 70-que meta más buena...

Muestro una foto buena de mí, navegando. Dado que no viajo con un fotógrafo de surf, ésta es hace un par de años, de Hermosa, Costa Rica. No es una gran foto, pero probablemente la mejor que tengo.

Hice un poco de otro tipo de navegación, por la red, para buscar unas citas, ya que estaba pensando en escribir esta columna. A continuación hay algunas buenas:

Se necesita mucho tiempo para ser joven. ~ Pablo Picasso

Todo el mundo es la edad de su corazón. ~ proverbio guatemalteco

La vejez no es tan malo si tenemos en cuenta la alternativa. ~ Maurice Chevalier, New York Times, 09 de octubre, 1960

Un hombre no es viejo hasta lo que arrepienta toma lugar de sus sueños. ~ John Barrymore

Lo más viejo que sea, más me desconfío en la doctrina familiar que la edad trae la sabiduría. ~ H.L. Mencken

Translated by Leah Jewall