Porcupine Fish in Sayulita

Thursday, December 1st, 2011
Porcupine Fish in Sayulita

Have you ever noticed the quantity of washed up spiny fish on the beach as you take your morning walk? The other day as I was jogging along the shore line on a beautiful, brisk morning this week, I painfully stepped on one of the scattered spines, and it reminded me of a conversation I recently was having with a client as to why there is such a prolific amount of dead "puffer fish" on the beach at any given time.

These commonly spotted fish could be either the balloonfish or the porcupine fish, both being very similar in morphology and differing by the thickness of the spines and the spotting found on its body. Both are found here in the waters off Sayulita, and are an awesome sight when you see them swimming in the open sea. It is always a delight when an experienced dive master can handle one, and you can witness how these funny fish puff themselves right up, their natural defense mechanism.

Porcupine and Balloonfish are part of the family Diodontidae and are commonly found in shallow temperate and tropical seas worldwide. Their ability to swallow water (or air when out of water), thereby doubling their body size in a round, spiny shape, is a deterrent to potential predators that all of a sudden can't figure out how to get them in their mouth. To make matters worse, the spines in some species are filled with a venomous toxin that can be up to 1200 times more potent than cyanide. They are slow swimming fish, with relatively huge eyes that allow excellent eye-site. The coloration can be somewhat a dull beige tone with darker spots, but they are able to change the color or intensity of their skin to adjust to environmental surroundings.

So the question remains, why are there such a relatively high quantity of this particular fish scattered on the beach? Two theories which I have which are my own are somewhat connected. The first is that these fish are by-catch of the shrimp trawlers that are often seen in near-by waters. Since balloonfish and porcupine fish have no value for consuming, they are most likely tossed back into the ocean, already dead. My other theory is that when suddenly caught by trawlers or nets, and quickly brought up to the surface, there potentially is some sort of embolism that occurs, similar to what divers experience if they surface too quickly. Perhaps this rapid upward movement in the water column causes the fish to literally blow up. I can't find any actual internet sites that mention this, so this is purely my own theory, not to be quoted as a fact.

Since balloon/porcupinefish have no value for eating, they are still used by humans for decoration. Imagine a dried puffed up fish as a lamp in your home. This is a common use, and you will see them sold in markets in Puerto Vallarta or hanging with a lightbulb in them at a local restaurant. The best way to enjoy them, however, is to take a snorkel off of Los Muertos Beach, where they are commonly seen by rocky outcroppings.

 

Pez Puercoespín en Sayulita

Porcupine Fish in Sayulita

¿Has notado la cantidad de pescados espinosos que llegan a la orilla de la playa mientras tomas un paseo en la mañana? El otro día mientras estaba trotando a lo largo de la costa, en una hermosa mañana de esta semana, tuve la dolorosa experiencia de pisar una de las repartidas espinas, y me recordó una conversación que recientemente tuve con un cliente acerca del por qué hay una cantidad tan frecuente y prolífica de "peces globo" muertos en la playa.

Estos peces, comúnmente vistos, podrían ser el pez globo o el pez puercoespín, siendo ambos muy similares en morfología y que difieren en el grosor de la las espinas y las manchas encontradas en su cuerpo. Ambos se encuentran aquí en las aguas de Sayulita, y es una imágen impresionante cuando se les ve nadando en el mar abierto. Siempre es un placer cuando un instructor de buceo con experiencia manipula uno, y se puede ser testigo de cómo estos peces se inflan, cosa que es su mecanismo natural de defensa.

El Puercoespín y el Globo son parte de la familia Diodontidae y son comúnmente encontrados en zonas templadas y poco profundas de las aguas tropicales del mundo. Su capacidad para tragar agua (o aire cuando estan fuera del agua), lo que duplica su tamaño corporal en una forma redonda y espinosa, es un elemento de disuasión a los posibles depredadores que, de repente, no pueden encontrar la forma de meterlos en su boca. Para empeorar las cosas, las espinas de algunas especies, estan llenas de una toxina venenosa que puede ser hasta 1200 veces más potente que el cianuro. Son peces que nadan lentamente, con los ojos relativamente grandes, que les permiten una excelente visión. La coloración puede ser un poco aburrida, en un tono beige con manchas más oscuras, pero son capaces de cambiar el color o la intensidad, haciendo que su piel se adapte al medio ambiente que los rodea.

Así es que la pregunta sigue siendo, ¿por qué hay una cantidad relativamente alta de este particular tipo de peces esparcidos por la playa? Tengo dos teorias que de alguna forma están conectadas. La primera es que estos peces son capturados por las redes de los barcos que pescan camarones y que frecuentemente vemos a cierta distáncia de la costa. Debido a que el pez globo y el puercoespín no tienen ningún valor para el consumidor, lo más probable es que son arrojados de vuelta al océano, ya muertos. Mi otra teoría es que cuando son rápidamente capturados por barcos de pesca de arrastre o redes, y rápidamente traidos a la superficie, puede que potencialmente ocurra una especie de embolia, similar a lo que le sucede a los buzos sin experiencia si suben a la superficie demasiado rápido. Tal vez este movimiento tan rápido hacia arriba hace que el pez literalmente explote. No pude encontrar ningún sítio del Internet que mencione esto, así es que esto es puramente mi propia teoría, no puede ser citado como un hecho.

Debido a que el pez globo y el puercoespín no tienen ningún valor para comer, son todavía utilizados por los seres humanos para la decoración. Imagine un pescado seco hinchado como una lámpara en su casa. Este es un uso común, y verá que se venden en los mercados de Puerto Vallarta o colgando con un foco dentro de ellos en algún restaurante local. Sin embargo, la mejor manera de disfrutar de ellos, es llevar una mascara y snorkel a la Playa de Los Muertos, donde se observan con frecuencia por los afloramientos rocosos.

Translated by Marcelo Moreno